癌细胞像种子,我们的身体是土壤,不想得癌症就不要让土壤太「肥

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作者:杨定一(现任长庚生物科技董事长,洛克斐勒大学分子免疫及细胞生物学系兼任教授,着有畅销书《真原医》)

近百年来随西方医学的发展与进步,人类已能有效控制各种传染性与感染性疾病的发展,因此使得人类的寿命大幅延长。然而不良的生活型态与日益污染的环境,却造成慢性疾病的问题日趋严重,尤其是癌症,因其庞大的罹患的人数与居高不下的死亡率,带给病人与家属身心巨大的痛苦,可说是人类健康的最大杀手。

以台湾为例,自民国71年起癌症即高居国人死亡率第一,平均不到7分钟就会新增加一名新的癌症病人,每四人就有一人会死于癌症,因此癌症对我们生命健康的威胁实在是前所未有。

癌症(Cancer)的英文字源自拉丁文,原意为螃蟹的意思,早于西元前四百年,现代医学之父希波克拉底(Hippocrates)就曾在他的纪录中,对不同器官组织的癌症做了大约的叙述,当时虽然对癌细胞一无所知,但已经知道有一种组织会像螃蟹一样在身体四处横行、不断扩展地盘,直到病人死亡为止。

癌症又称为恶性肿瘤,是包含至少上百种侵犯身体不同器官或组织疾病的统称。癌症发生的主要原因,是正常细胞受到致癌因子的作用而产生突变,形成一群快速增生而且不受控制的异常细胞。

癌细胞像种子,我们的身体是土壤,不想得癌症就不要让土壤太「肥
放置在美国白宫前的乳癌防治宣传。

这些细胞会与正常细胞竞争营养摄取,并破坏身体的新陈代谢、免疫系统及正常组织,同时还可以超越其通常生长的範围,侵犯邻近的部位,扩散到其他器官。因为癌细胞具有不受身体指挥控制、能够无限增殖与侵犯至人体其他部位等特性,相较于其他疾病更加险恶,同时死亡率也更高。

我们日常生活中,几乎随时随地都暴露于充满潜在的致癌物质中,包括不当的食物、各类毒素、环境辐射、病毒、压力等。通常,正常细胞受到内外在的致癌因子作用时,并不会立即变成所谓的癌细胞,正常细胞往往要经过多次变异,且历经不同阶段的发展,才会逐渐转变为真正的癌细胞,而单一的癌细胞尚不会造成身体重大伤害,癌细胞必须增加到一定数量,同时扩散至一定程度才会危及生命。

因此癌症可说是多重因素长期累积所造成的结果,并不是接触到某一物质或摄取某些食物就会致癌。同时,癌症的形成往往需要数十年的时间,期间也会受到许多有利与不利的因素影响它发展的进度。总而言之,癌症不是突然发生的疾病,而是众多的致癌因素经过长期的累积、交互影响而形成的。

癌症的高危险因子可大致区分为生活型态、遗传因素与环境风险等三大类,其中又以生活型态影响比例最高。吸菸与多种癌症的关联性或许一点都不令人惊讶,但肥胖、不当的饮食、缺乏运动等活生型态与癌症的相关性也无法令人忽略。

事实上,多数我们知道会引起高血压、心脏病、糖尿病等慢性疾病的危险因子,也可能会增加癌症的机会。这是因为在细胞环境不良状况下,其实我们身体的免疫、代谢、循环、神经等等功能都会受到负面影响。而在这种失衡情况下,都可能引发各种疾病,包括肿瘤。反过来,假如随时维护良好的细胞环境,环境或遗传因素都比较可能被克服。

虽然癌细胞会造成身体严重的伤害,但正常情况下,我们人体的免疫系统能够有效扑杀这些异常的细胞。包括巨噬细胞(macrophage)、自然杀手细胞(natural killer cell)、杀手型T细胞(killer T cell)等,都具有扑杀癌细胞的能力,我们的研究团队早在1980年代就发现,杀手细胞如何透过分泌穿孔素(Perforin)的蛋白质来消灭癌细胞,后来又发现,许多其他白血球所製造的蛋白质会引发肿瘤细胞的自杀(apoptosis)。

然而,为何仍有癌症的发生呢?主要原因还是因为长期过度暴露于多重的危险因子之下,大幅增加癌细胞形成的机会,加上不良饮食以及生活型态加倍削减了人体天生的防御机制,长期下来,就让癌症有机会逐渐发展成致命的疾病了。

比方说,倘若一个人抽菸、酗酒、爱吃肉类、蔬果摄取不足、体型肥胖又从不运动、工作压力大且经常熬夜作息不正常,高度暴露在多重危险因子之下,加上自我防御机制的退化,其罹患癌症的机率就会大幅提高。

我们可以把癌症的发展比喻为种子与土壤的关係,癌细胞像是种子,我们的身体就像土壤。当种子被撒在土壤中,种子的数量多寡与土壤的条件,都会影响到将来植物(肿瘤)的生长。

如果愈多种子被撒在土壤中(代表愈多的危险因子),种子能顺利生长成植物的机会就愈大;如果土壤愈肥沃(代表愈低的防御能力),种子能顺利生长成植物的机会也愈大。所以当我们的生活型态不当的时候,不但增加癌症的危险因子,也同时削减自我的防御能力,因此就大大增加罹癌的机率了。

癌细胞像种子,我们的身体是土壤,不想得癌症就不要让土壤太「肥

每个人都想问:我会不会得到癌症?每个人都想知道:如何才能不让癌症找上自己?其实这些问题没有任何人可以给答案,但我们可以追求的是如何维持身心处在平衡状态。事实上,人体各项机能的运作是否健全,和身心能否平衡有着密切的关係。

纵使有种种基因遗传、环境等因素影响着罹癌机率,但如果我们努力实践正确饮食、规律运动、正确情绪管理等健康生活方式时,我们的身心将会到达最佳的平衡境界,而在此同时,我们对于生命价值的看法也会跟着转变,自然会减少对癌症的恐惧,过着和谐的生活,如此当然也会降低罹癌的机会。

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