疯狂竞投标、反恐前线支援,云从科技的另类“刷脸”创业

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“快打过来了,我们撤不撤?”2013年,云从科技的技术总监李夏风,正带队在边疆的安防卡口安装人脸识别设备,试图通过技术手段把恐怖分子挡在安全区外。那一年,边疆弥漫着紧张的反恐气氛。
他站在边防站二层环顾四周,一楼的武警全佩了手枪巡逻,二楼的人配了冲锋枪。听说附近的派出所刚发生了交火。
周曦听出了李夏风的紧张。两个人都很纠结,不撤可能有危险,撤了,工程必然夭折。最终,团队在前线留守下来了,安防也发展为金融之外云从科技的主要落地场景。
云从科技专攻的人脸识别技术,已经从007系列电影,落地到机场安检员的屏幕上,但这项看上去高大上的前沿技术,商业化的过程,远比想象中血腥和艰辛。
2006年,云从科技创始人周曦,在美国师从计算机视觉之父黄煦涛教授,毕业时,他琢磨着将人脸识别技术商业化落地,与中科院重庆所不谋而合。
2010年,周曦以“千人计划”特聘专家回国,重庆所划拨了几十个事业编制的研究员给他,这批科学家,也是2015年云从科技成立时的早期员工。某种程度上,云从科技是支“国家队”。
人脸识别技术的应用场景十分广泛,安防、金融、医疗、旅游等行业都存在商业机会。由于国家队兼顾确立行业标准的任务,云从最初的切入口放在金融领域,跟四大行成立联合实验室,摸索下一代网点的智能化场景。
银行对技术的饥渴很好理解——通过替代人力节约开支。互联网金融机构的商业模式和销售模式,凸显了传统银行在营销体系的陈旧,以及客服系统的低效。中国四大行的转型方向,在于将普通网点,转移为营销、体验和服务中心。在其中,人脸识别的落地场景,会集中在营销、客服和安全三大类。
“智能时代来了,银行希望未来的网点无人职守,雇员走出去服务,把产品往写字楼和商场里推广。以及做手机银行,手机端的刷脸认证,提高安全性。”周曦说。
举例而言,以往人工开户的整个流程耗时30分钟,如果用机器来完成整个自动认证和开户过程,只需要3分钟。除了现金业务,机器可以取代大量人工客户席的职能,提升效率。在ATM机这类硬件端,也可以搭载人脸识别,提升安全性。
相应的,目前云从科技的收入来源,分为核心系统软件和维保服务费,改造ATM机等终端设备费用,以及按次收取调动云服务的费用。
至于这块市场究竟有多大?据周曦估算,仅四大行完成全面系统改造,采购金额就会过亿元,而中国的银行有上百家。
如今国内在人脸识别行业的玩家,除了云从科技,还有商汤科技、格灵深瞳、旷视科技等创业公司。
但在过去两年,从事To B端人脸识别的企业,都经历了一个熬的过程。一方面无论是银行还是公安系统,大规模采购都需要提前一年做预算,这延缓了行业的爆发,另外,在过去两年里,为了满足应用层面的预期,人脸识别技术在各家不断的PK中爬坡。
云从在四大行总行中的首个客户是农业银行。敲定合作前,农行找了三家供应商,分别在省分行试运行产品,由于识别的准确率,和系统便捷性未达预期,农行在实验的第一年始终没有发起采购。
“2015年这一年,通过在金融银行的无数次PK,我们人脸识别技术提升了两个数量级。银行的要求也在不断提升,达到千分之一误识率,又要看看万分之一的情况是什幺。”
过去两年,云从科技在安防和金融领域,与竞品供应商PK了五、六十轮,三十六次拿到第一。研究院的压力很大,如果PK失败则会沦为众矢之的,院长会马上背着包带两个下属直接飞到客户驻地。往往几家供应商的负责人,火急火燎地聚在现场,又开始第二轮PK。
周曦告诉36氪,目前农业银行在37个省份超过3万台设备,搭载了云从科技的人脸识别技术。2017年,这个范围会扩大到所有全国范围内ATM机。
目前,云从科技在美国UIUC,中国上海交通大学和中国科学院都建立了实验室。公司总体人员规模400人,研发人员超过200人。其余人员属于销售和服务部门,且云从在全国十座城市成立了销售服务中心。
对于一家技术类创业公司,云从科技的重销售模式十分突出。周曦有意而为之,2015年成立初期上来就铺通销售。他认为人脸识别供应商的核心逻辑,是输出的是定制化的解决方案,这意味着,必须掌控从基础研究——产品——解决方案——销售——服务的全链条,一个都不能少。
“在真正深入行业前,做大包大揽的全通用型的产品,没有意义。”周曦认为,现阶段客户关心的是定制化解决方案和服务,接下来才会进入降低成本、标准化的阶段,维持正常盈利。
从全链条入手,抓住核心技术和客户资源两头,产业链上下游就会向自己靠拢。
他预计盈利的时间点会在2017年到来。今年,安防领域的采购需求也会继金融之后,迎来大爆发。
36氪从上述人士处获取的一份文件显示,云从科技已于近期获得发改委批复,成立人工智能基础资源公共服务平台,总投资金额1.2亿元。
市场对人工智能技术的期待已经达到巅峰,然而这种热度在很大程度上,依旧依赖于消费者的宽容。人脸识别、语音识别这类技术的商业化路径,说明了一件事,相对于一片蓝海,残酷的竞争反而更能把技术推进应用世界。