癌症治疗新突破!基因改造「记忆T细胞」保护人体终身防癌

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科学家表示,新发现的「活药品」,可能成为避免癌症复发的持久性新疗法。

癌症专家表示,应该只要再花几年的时间,医生就能够使用免疫细胞疗法作为癌症的第一线治疗方法,与现有的手术切除法、放射线疗法、化学疗法等量齐观。免疫细胞作为一种活生生的药品,不但可用来治疗疾病本身,还可存活于血液之中,继续阻止癌症复发。

在英国,癌症治疗成功的病人有两百多万人,但是某些癌症的复发机率很高,例如四分之一左右的乳癌病患在术后的十年内会再复发。罹患摄护腺肿瘤的男性,即使治癒,仍有20-40%的复发率。

科学家在一项深具转捩点意义的研究中发现,有一些经过基因改良、有能力杀死癌症的细胞,在血液中存活的时间,可以长达14年之久。

他们相信,此项发现代表着,未来利用改造细胞的方式,让人体免疫机制拥有抗癌的能力,就能够保护人体,一辈子都不会得到癌症。

科学家在研究中发现,基因改造(genetically modified, GM)的免疫「记忆」细胞,带着攻击肿瘤与感染的蓝图,能够在血液里存活14年之久。

领导本研究的血液专家波妮妮(Chiara Bonini),是义大利米兰维他沙鲁特圣拉斐大学(Vita-Salute San Raffaele University)的教授,她表示,此项重大突破,可能导向终生癌症免复发的免疫能力。

她说:「T细胞是一种活生生的药物,尤为独特之处是它可以在我们的身体里面存在一辈子。就好比小时候我们接种某类疫苗,就可以一辈子免于某种疾病。想像我们把它运用在癌症免疫疗法,假如我但可以创造出记得癌症的T细胞,那幺只要癌症复发,它就有準备,可以消灭它。」

波妮妮教授告诉华府的美国科学促进会,下一步就是对病人的细胞进行基因改造工程,以帮病人防卫特定的癌症,再把这些防癌的指令储存在记忆细胞中。

波妮妮教授跟她的同事目前正在发展出新品种的免疫细胞,利用基因改造的感受器分子,称之为抗原接受体(antigen receptors)的分子,追蹤、消灭多种癌症,包括难以治疗的骨癌以及肾脏癌。

「T细胞碰到抗原,开始起动时,它会杀死病原,但也会成为记忆细胞而存活下来。这些记忆T细胞将会在有机体生活的一生之中继续存在,所以当你遇到某些病原——例如某种特定的感冒病毒在十年后回来——你的记忆T细胞就会记得它,并且很快杀死它,你甚至不知道你已经感染了这种病毒。」

某些癌症的复发机率非常高,例如白血病、淋巴瘤,而免疫疗法对于这类的癌症可望带来一线曙光。曼彻斯特大学的免疫学教授戴维斯(Daniel Davis),并未参与义大利的研究,认为这是一个重大的进展。他说:「免疫疗法很可能会对癌症治疗带来革命性的进步,而本研究显示哪一类的T细胞可以经过改良,给人体带来长期的保护效果。这个研究领域十分热门,这是毫无疑问的。由于我们对于T细胞的彻底了解,给医学界很大的帮助,使得治疗癌症有了重大的突破。」

伦敦癌症研究所的治疗长乔普拉(Rajesh Chopra)表示,此一新发现确实很重要,但是T细胞疗法仍然非常昂贵。他表示:「这个研究表示,如果你能够孤立这些记忆细胞,对它们进行基因改良,让它们可以寻找特定的癌症细胞加以攻击,还让它们保持活跃,持续一段很长的时间,假如你的肿瘤复生,你还是拥有可以攻击它们的记忆细胞。」

在波妮妮教授发表此一新研究成果的同时,美国的科学家也说他们研发的白血症新疗法,对于只剩下几个月寿命的末期病人,具有92%的治癒率,「前所未见」。美国的科学家表示,他们在各种血癌的T细胞疗法的初期临床实验中,获致了相当惊人的结果。

西雅图福瑞德哈金森肿瘤研究中心的瑞德尔(Stanley Riddlell)表示,平衡各种不同的免疫细胞,使它们配备可以感应癌症的的分子,已经救了许多重症白血病患者的生命。

他的团队治疗了26位罹患急性淋巴性白血病(acute lymphoblastic leukemia)的末期病人,只剩下2到5个月寿命的患者。经过18个月后,其中24位患者的癌症完全缓解。然而,有好几个病人发展出严重的副作用。2位病人因为免疫系统过度活跃而死亡;7位病人因为血压过低而进入加护病房;13位病人的神经受损。

瑞德尔教授表示:「这些病人是使用其他疗法都失效的末期患者。这是医学界前所未见,在末期的患者之间能够得到此类的结果,可以说是相当惊人的。」

文章来源:New cancer drug offers hope of a lasting cure(The Times)