症状出现就晚了!这样健走,就能活脑防失智

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预防失智从年轻做起
电影《明日的记忆》中,四十九岁的佐伯先生被医师诊断有老年失智症后,他和太太才听说要多动脑、多动手以预防失智,于是他开始学陶艺,但其实这已经慢了一步。虽然轻度失智患者多动脑或许也可以延缓大脑退化,但最主要是要在没失智时就开始预防,效果才明显。
除了极少数的遗传因素外,阿兹海默症的病因目前仍不清楚,但此疾病所产生的大脑病理变化在一百多年前就已确定,即是大脑皮层中有为数甚多的类澱粉斑,以及许多脑神经细胞中出现神经纤维缠结。进一步的研究发现这些病变远在病人出现症状前的三、四十年就开始慢慢沉积,数量渐增,且由海马迴逐渐扩散到颞叶和整个大脑皮层。当这些病变多到某一程度时,患者就出现了失智的症状。
然而,有些人的大脑虽然已经有了这些病变,且达到阿兹海默症的病理诊断标準了,却没有出现失智症状。最有名的例子是美国的「修女研究」中的马提亚修女,她在一百零四岁去世前并没有失智症状,但去世后的大脑解剖却已呈现中度阿兹海默症的病理变化。表示马提亚修女其实已有老年失智症,只是因为她从年轻时就住在修院,长期从事教育工作,参与修院中许多活动,平常又勤于动脑、动手,贮存了许多知能存款,经得起疾病的提领,所以脑中虽有病变,但没出现失智症状。马提亚修女等人的例子提供了我们预防阿兹海默症最有效、最健康、也最省钱的方法。
这个方法就是多动脑,而且要从年轻时就开始,不是等到中年、老年或已有症状才想到,那就有点晚了。动脑包括阅读书报杂誌,看电影电视,听广播演讲,访友聊天,打麻将,玩牌,做数独等等。如果再加上多运动,多活动,维持丰沛的人际关係,那效果就更好了。
当然,多动脑并不是让我们不得到阿兹海默症,而是当我们不幸得到阿兹海默症时,能让我们不发病,或延后失智症状的出现。当年纪渐大,能多拥有几年没有失智的日子是很宝贵的。
运动健脑
在阳明山国家公园的步道上常看见神采奕奕的年长者结伴同游,或单独成行,相信大都是为了健身、欣赏风景或呼吸新鲜空气,但可能没想到运动也可以增强脑力吧?
不仅动物实验发现常常在滚轮上跑步的老鼠的记忆和学习能力明显比一般老鼠强,其大脑海马迴的新生神经细胞较多,而且人体试验和人类脑影像的研究,也显示运动有助于延缓老年人认知功能的退化,甚至在轻度失智症者也有相同的效果。
一九九九年《自然》杂誌上有一篇来自芝加哥大学的研究,一百二十四位本来不太活动的成年人被随机分配到走路的有氧运动组以增加其耗氧力,或是肌力伸展运动组,结果在六个月之后的认知测验中,发现走路这组在执行能力上的表现不仅进步,且比肌力伸展运动组更好。
运动对于失智症者是否有帮助?
一篇综合分析一九七○到二○○三年间的十二个临床试验的论文,有八百二十位六十五岁以上有认知障碍或失智症的老年人接受过有关运动训练随机分配的临床试验研究。相较于没接受训练的三百九十七人,接受平均二十三週的运动训练的四百二十三人的认知功能较佳。可见运动不仅对正常老人的认知功能有益,对已有失智的老人也是有帮忙的。
二○○三年时就有学者由神经脑影像的研究中发现体能较好、心肺功能较佳者,其大脑的容量较大。同一研究团队于二○○九年以磁振造影研究一百六十五位无失智症老年人的海马迴,发现体能好的人,其海马迴的体积较大,对空间的记忆力也较佳。其他学者也报告,相对于体能差的轻度阿兹海默症患者,体能好的轻度阿兹海默症者的大脑萎缩程度较轻。一个功能性磁振造影的研究也显示接受过有氧训练运动的老人与对照组相比,当执行需要专注力的工作时,其额叶与顶叶的神经细胞明显的较活跃。而大脑扣带迴的神经细胞较不活化,表示接受过有氧运动的老人较能全力专注于需要执行的工作而较少受到情绪或其他杂事的影响。
这些研究指出了运动对于认知功能的好处,我们在运动流汗之余,脑力也许悄悄的在增进。不过运动虽好,但也不要勉强,尤其是有慢性病的老人家更要谨慎。体能本来就不错的中年人可以在跑步机上快跑达到有氧运动的程度,而一般的老年人则建议以走路为最安全、实际的运动,每天走三十到四十分钟为佳。